La NFL a laissé un vide mais l’argent freine les ambitions MLS de St Louis

Quand les St Louis Rams ont annoncé plus tôt ce mois-ci qu’ils déménageaient à Los Angeles, l’effet d’entraînement sur le football tournait principalement autour de deux questions: comment ce mouvement affectera-t-il le Los Angeles FC et le LA Galaxy? (À peine, selon la plupart des rapports.) Et qu’est-ce que le déménagement signifie pour les perspectives MLS de St Louis – une ville avec l’un des patrimoines de football les plus riches du pays, mais qui n’a jamais accueilli une franchise de haut niveau dans la MLS? En réponse à cette dernière question, le commissaire de la MLS, Don Garber, était peut-être un peu plus positif que ce que certains dans la ville pouvaient attendre. Dans une interview récente, Garber a annoncé que le départ des Rams “donne un peu plus d’élan” aux chances de St Louis de gagner un créneau d’expansion.Il a ajouté que la ligue avait déjà eu des discussions avec ceux qui étaient à la tête d’une franchise MLS à St Louis, et qu’ils espéraient aussi pouvoir parler au maire ou au gouverneur de la ville dans un futur proche.

L’élan derrière le soccer n’a jamais vraiment été un problème pour la Porte vers l’Ouest. Depuis 1907, date à laquelle la seule ligue de football professionnelle du pays, la St Louis Soccer League, a débuté dans la ville, il y a eu d’innombrables entrées dans les livres d’histoire du football américain qui ont tenu la ville de St Louis. À la Coupe du monde de 1950, par exemple, lorsque les États-Unis ont vaincu l’Angleterre, 1-0, cinq joueurs de St Louis ont participé au onze de départ américain. Les Billikens, l’équipe masculine de soccer de l’Université St Louis, ont remporté 10 championnats nationaux inégalés.Les St Louis Stars, qui ont joué dans la ligue nord-américaine de football originale, entre 1967 et 1977, ont présenté une concentration beaucoup plus élevée de joueurs américains et locaux que beaucoup d’autres équipes de la ligue. Il y a actuellement 29 St Louisans au Temple de la renommée du football national. Un natif de St Louis a été inclus dans chaque équipe de la Coupe du monde masculine des États-Unis.

Non, les difficultés de St Louis à créer une franchise Major League Soccer ont été moins sur la ferveur locale et l’intérêt pour le sport, et plus sur la recherche du soutien financier nécessaire pour entrer dans l’un des systèmes sportifs fermés américains .La dernière chose à propos de la NFL à Los Angeles, c’était les fans. Lire la suite

“Les raisons restent simples: pas de propriétaire et pas de stade”, Jim Woodcock, St Louisan et vice-président partenaire de FleishmanHillard, une agence de relations publiques et de marketing qui représente de nombreux clients du football, dont la United States Soccer Federation. “Rien n’a changé…Ce sont des éléments de base pour toute ville candidate à l’expansion MLS. Cependant, le fait qu’un propriétaire bénéficie de ce qui est, selon moi, le marché le plus prêt pour la MLS aux États-Unis est également inchangé. “

Cette année, Woodcock, qui fait partie du conseil d’administration de la St Louis Sports Commission, faisait partie d’un groupe de travail qui cherchait à sécuriser un stade potentiel de 1,1 milliard de dollars financé par les secteurs public et privé pour les Rams.MLS préfère les stades du centre-ville et du football pour ses équipes, et dans un mouvement similaire à celui de la ville d’Atlanta, les Falcons devraient être rejoints par une franchise de la MLS, l’Atlanta United FC, nouvelle maison, en 2017 – la première approche MLS-franchise-deuxième stade que St Louis cherchait à prendre a finalement disparu, avec les espoirs des fans de football de Stan Kroenke garder son équipe dans la ville.Les plans auraient vu le stade de 60 000 places réduit à environ 25 000 pour les matchs de la MLS et ont reçu le soutien du maire de St Louis, Francis Slay, du gouverneur Jay Nixon et de Dave Peacock, président de la St Louis Sports Commission.

“Je pense que MLS a été impressionné par l’adaptabilité du site pour le football, mais il ne fait aucun doute que la ligue aurait préféré un nouveau stade plus intime, spécifique au football”, a déclaré Woodcock. “Tout ce que la ligue aime ou aime sur le marché de St Louis est encore en jeu.”

Le marché de St Louis, cependant, est en jeu pour MLS et les investisseurs depuis 1993, quand la ligue a commencé à villes potentielles pour sa saison inaugurale de 10 équipes, qui a débuté en 1996.Saint Louis n’a pas été choisi alors; D’ici à 2012, MLS a annoncé d’autres projets visant à étendre de 10 à 19 équipes d’ici 2012. Pendant ce temps, il y a eu une tentative échouée en 2007 pour amener le Real Salt Lake dans la ville, après que le gouverneur de l’Utah, John Huntsman Jr, ait Une minute de financement public pour construire un stade dédié au football pour l’équipe. Puis, en 2008, une tentative d’ajouter une équipe dans la banlieue voisine de Collinsville, en Illinois, seulement pour la ligue, comme cela a été le cas avec la plupart des nouvelles équipes d’expansion, pour dire qu’elle préfèrerait un lieu central pour une nouvelle franchise .Dans les 12 mois suivant les plans de Collinsville, il y avait aussi des rumeurs d’intention de faire de St Louis l’une des deux équipes ajoutées en 2011 – seulement pour les efforts d’échec quand Portland et Vancouver ont été choisis car, encore une fois, les riches investisseurs ont échappé à la ville.

Les tentatives de 2005 et 2010 ont été principalement menées par Jeff Cooper, un avocat local qui a dirigé un cabinet d’avocats prospère, et qui aurait dépensé environ 10 millions de dollars de son propre argent dans la création de stades plans et propositions. C’était une fois que les frais d’entrée MLS étaient beaucoup moins chers. Mais à mesure que les créneaux d’expansion se sont effondrés, Cooper a créé un club USSF Division 2 qui a échoué, AC St Louis, qui, en 2011, s’est replié après une saison où les investisseurs se sont retirés, selon les rapports.

le manque d’options d’investissement s’est poursuivi dans le cycle actuel d’expansion de MLS.Avec une ligue qui passera de 20 à 24 équipes d’ici 2020, St. Louis, bien qu’appelant la ligue et le personnel de ses autres franchises, a raté Los Angeles, Atlanta, Minnesota et Miami. (Don Garber a déjà dit au Post-Dispatch qu’une expansion à St. Louis ne se ferait pas avant 2020.) Los Angeles, Atlanta, Minnesota et Miami. (Don Garber a déjà dit au Post-Dispatch qu’une expansion à St.Louis n’arriverait pas avant 2020.)

“Nous aurions certainement aimé être dans le 24”, a déclaré RJ Wallace, le responsable du groupe Facebook Bring the MLS à St Louis. “Mais, le plus réaliste, nous serions dans les équipes de 25 à 28 – et je pense que c’est un objectif très réaliste.”

Wallace pense que pour que St Louis trouve un investisseur prêt à financer le 110 millions de dollars de droits d’entrée dans la ligue, la ville doit suivre l’exemple de certaines franchises qui ont rejoint la MLS au cours de la dernière décennie, commençant modestement et adoptant une approche de base pour la construction d’un club de football. Pour ce faire, les amateurs de football locaux, qui choisissent peut-être de suivre les ligues européennes plutôt que le football national, auraient besoin d’être derrière une équipe de niveau inférieur, a déclaré Wallace.Cela donnerait aux investisseurs à poches profondes un nouveau point de départ qui n’était pas disponible dans le passé.

L’option 1, qui a été sur la table pendant plus de 20 ans, verrait l’investisseur construire une marque à partir de rien, comme ce fut le cas avec le New York City FC ou le prochain-être-ajouté LAFC. L’option deux, cependant, verrait l’investisseur prendre une équipe de niveau inférieur, sa structure et sa base de fans, et la convertir en une franchise MLS avec un stade spécifique au football. Cette approche a été couronnée de succès pour Orlando, Seattle, Portland et Vancouver.

Grâce à un groupe local de football de jeunes, la deuxième option est de plus en plus probable pour St Louis.En 2007, une fusion entre trois des principaux clubs de soccer de la région a créé Saint Louis Scott Gallagher, un groupe qui parraine aujourd’hui plus de 275 équipes de garçons et de filles âgées de 6 à 20 ans dans la région du Grand Saint-Louis. Cinq ans plus tard, le groupe a commencé à envisager d’autres initiatives pour promouvoir le soccer, ce qui, en même temps, ne mettrait pas en péril leur modèle de développement des jeunes. En 2014, SLSG a opté pour l’achat d’une machine à sous dans la United Soccer League affiliée à la MLS, le troisième niveau américain. Le club a fait ses débuts à l’USL en mars 2015 et a enregistré une moyenne de 4 885 spectateurs, soit le quatrième meilleur résultat de la ligue de 24 équipes, tout en terminant neuvième à la conférence de l’Est.La saison prochaine, le club et ses supporters espèrent que le St Louis FC vendra tous les matches à domicile dans le stade de 5 500 places du club.

“Pour St Louis FC, nous opérons tous les jours avec le Jeremy Alumbaugh, directeur général du club, a déclaré que l’objectif était de devenir la meilleure équipe USL sur et en dehors du terrain. “Nous ne sommes pas assis à essayer de comprendre comment arriver à MLS. Mais si nous faisons un assez bon travail pour créer un produit, créer une atmosphère dans un stade qui suscite l’enthousiasme des gens pour l’opportunité de MLS, et une propriété vient ici et veut mettre St Louis en MLS et nous pouvons, en quelque sorte, commencez juste, alors c’est génial.Mais un club de jeunes ne va pas dépenser 110 millions de dollars en frais d’expansion et construire un stade dédié au football. “

Alumbaugh a déclaré qu’il y avait” toujours des rumeurs “sur les investisseurs potentiels et qu’il était sûr groupes là-bas. Le PDG de St Louis FC, Jim Kavanagh, a déclaré à l’agence de presse locale KSDK qu’il serait intéressé en tant qu’investisseur, mais pas en tête. Garber, dans une interview précédente, a déclaré qu’il n’y aurait “pas de pénurie de personnes qui seraient intéressées à posséder une équipe.” Avec la ligue qui fixe toujours un calendrier pour présenter les équipes de 25 à 28, il n’y a pas de pénurie de temps

Pour le moment, cependant, les facteurs qui influencent les perspectives de MLS semblent inchangés.Les investisseurs potentiels ont peut-être perdu l’opportunité de construire une nouvelle franchise dans un stade de stade à la pointe de la technologie. Mais, d’un autre côté, le maire, le gouverneur et la commission sportive de la ville restent solidaires, et l’histoire du football de St Louis n’a jamais été remise en question. Et l’année dernière, St Louis est devenue une ville de deux sports, gagnant également un club de football dans une ligue affiliée à la MLS qui met en place une culture de soutien qui pourrait attirer ceux qui sont prêts à fournir l’investissement et un stade a continué à échapper.

“Est-ce que je pense qu’il y a un groupe qui viendra éventuellement? Ouais, c’est ce que je fais, “dit Alumbaugh,” c’est la seule chose qui est différente à St Louis: ça ne peut pas être une franchise; ça doit être un club – parce qu’il y a tellement d’histoire ici et les gens savent à quoi s’attendre.MLS a 21 ans et nous n’avons pas eu d’équipe depuis 21 ans…Ça va prendre du temps. “